Art and Environment: a focus on the city of Marseille, by Nathalie Blanc & Carole Barthélémy

Art and environnement : a focus on the city of Marseille Nathalie Blanc Director of research UMR CNRS LADYSS Paris 7 Carole Barthélémy MCF LPED University of Marseille-Provence How can art – plastic artists, but also writers or live performers, and even any activity which produces forms, like the art of the landscape designer – explore new ways of engaging with the æsthetics of environment ? The two researchers, Nathalie Blanc, a researcher at the LADYSS CNRS and Julie Ramos, a researcher at the university of Sorbonne Paris 1, have undertaken the task, in a book recently published (2010, EcoPlasties. Art et environnement, Manuella Éditions) of exploring the environmental art wether it is called ecological art, the label of a specifically American art mixing ethical and ecological themes, science and public art, since the end of 1960, or wether it is called ecological restoration. Such a study has shown that a lot of artistic practices are invested in the renewal of the environmental representations by the means of visual, sound, tactile devices… We suggest to divide them in three types.

First type : the artist works with the scientist (chemist, biologist, physicist, oceanographer, ecologist, etc.). Sue Spaid (2007) curated the Ecovention exhibition : Current Art to Transform Ecologies, which gathered collaborations between artists, scientists, politics, members of the local communities, town planners, architects. By ecoventions, it indicates projects of artists who employ inventive tactics to transform local ecologies ; they also hybridize practices of research, and thanks to their freer creativity bring a breathing in projects and, more specifically, a better capacity to combine the cultural history and the ecological restoration. The idea is that the inhabitants are the administrators of this new ecology, to some extent the stewards of these lands.

The second type refers to the artist who uses the same very formal language than planners and developers : for instance, they often use spatial methods and technical devices as maps. They are close also because they work together within the framework of a project hybriding their respective practices; both their practices look like they intend to solve an ecological problem, more on a symbolic level for the artist. Certain artists like Robert Morris taken within the game of public funding, sometimes summoned to repair damaged sites, choose a deceptive language : does it act then, as in other cases, as ecological restoration?

In the last type, the artist gets close to the inhabitant and works with local communities : Groundworks exhibition, Beyond green: towards a sustainable art, Smart Museum of art, university of Chicago, 2005, etc. give an account of it. Certain artists choose to put themselves at the service of the community with the idea of a social invention of art ;, for example, gather the fruits fallen from the trees in the gardens of a suburbian middle-class to give them to poorer neighborhoods. Others rather choose this posture willing to awaken the consciences, to contribute to the empowerment of a collectivity : such is the case of the collective Sitesize of Barcelona which makes metropolitan landscape the place of the demonstration.

Even if these three types cannot be totally separated, we will focus on the third one – the artist getting related to the inhabitant – by describing the experiment led in the city of Marseille. In fact, many artists invest the Marseille territory to rethink the existing links between the inhabitants and the local heritage, be it architectural or natural. So, a collective of visual and scenic artists have been investing for a few years the neglected urban wastelands of the area said to be of the great Saint-Bartholomew, located in the North district of the city. These neighbourhoods are presented first and foremost as a place with a high concentration of social housing, built in the 1960s to house the many immigrants, especially those from the Maghreb. However, the large area of the urban territory allows the cohabitation of buildings with semi-natural or even natural locations (former grasslands, and wooded areas). Artists organise urban walk that aim for a knowledge of the plants that are still present, to pick them so as to transform them (recycled materials, culinary preparations). Their public is composed of women living the recomposed neighbourhood grouped in a social centre and of people who do not live in the neighbourhood but find out about the activities through a theatre, in which the artists are currently living. The latter also worked for the elaboration of a shared garden situated close by to the social centre, a place for gardening but also for the exhibition of created objects.

The whole of these activities overlap the three poles described by Nathalie Blanc and Julie Ramos regarding artistic postures facing the environment (op. Cit.). The discovery of nature by way of walking is of the ‘from the landscape to the planning’. Thus, the artists walk between the ‘wild’ nature (that of the Wilderness) and ‘cultivated’ nature (that of agriculture) (Blanc, Ramos, p.37). The ecological status of crossed-through spaces is considered in a more systemic approach, linked with the place’s history ; here, a former cardoon field, there a clearing with hundred year old oaks. The artists thus collected stories of locations but also learned to recognise the plant species and seeds in a naturalistic perspective, taking into account the second pole “Of Art as science and of science as art”. The seeds and vegetables are also drawn and presented in a seeds supplier store, in the manner of naturalist collections. Maps are edited to note the paths taken (elaborated with the help of ecologic or urban scientists). Finally, the participation of the inhabitants takes into account the last pole “communities and interactions”. With a sensitive approach, it is revitalizing the links between inhabitants and their life territories, by making them actors of the public environment. In the context of urban renovation, the garden of Adam is a political gesture as a resistance to urban projects thought of far from its inhabitants and their rapport to the territory.

The popular specificity of Marseille and the story of its natural spaces explains, in part, the bias of different artists who articulate knowledge and skills, emphasising the importance of the study of the relationship between art and environment of the local situation and of the capacity of artists to set, from the local, a universal question.


Art et environnement : la ville de Marseille en questions Comment les pratiques artistiques (plasticiens, mais aussi écrivains et performeurs, et même tout artiste qui produit des formes, comme le paysagiste) sont en train d’explorer de nouvelles formes d’investissement de l’environnement ? Deux chercheurs, Nathalie Blanc, directrice de recherche au CNRS LADYSS et Julie Ramos, Maître de conférences en histoire de l’art à l’université de Sorbonne Paris 1, ont entrepris, dans un ouvrage récemment publié (2010, EcoPlasties. Art et environnement, Manuella Éditions) d’explorer l’art environnemental qu’il soit appelé art écologique, le label d’un art qui mélange des préoccupations éthiques et écologiques, science et art public, depuis la fin des années 1960, ou restauration écologique. Cette étude a montré que nombreuses sont les pratiques artistiques investies dans l’art de renouveler les représentations et pratiques environnementales, que ce soit sur le plan visuel, sonore, olfactif ou de la compréhension des territoires environnants. Nous proposons à titre exploratoire de diviser ces pratiques en trois polarités.

Premier type: les artistes travaillent avec les scientifiques (chimiste, biologiste, physicien, océanographe, écologue, etc.) Sue Spaid (2007) a été la commissaire d’une exposition Ecovention: Current Art to Transform Ecologies, qui a regroupé des pratiques comprenant des collaborations entre artistes, scientifiques, politiques, membres de communautés locales, urbanistes, architectes. Par écovention, cela indique des projets d’artistes qui déploient des tactiques inventives pour transformer els écologies locales; il hybrident les pratiques de recherche, et grâce à leur créativité font respirer les projets urbains et combinent histoire culturelle et restauration écologique. Les habitants seraient les gérants de cette nouvelle écologie.

Le deuxième type renvoie aux artistes usant des langages formels de l’aménageur et du planificateur: par exemple, ils ont recours aux cartes de manière extensive. Ils travaillent parfois avec ces derniers hybridant les pratiques respectives cherchant à résoudre un problème écologique, parfois sur un plan symbolique. Des artistes comme Robert Morris alimenté par des fonds publics et invité à restaurer des lieux endommagés par l’industrie extractive, choisit un langage déceptif : s’agitil alors de restauration écologique?

Dans le dernier type, l’artiste se montre proche de l’habitant et travaille avec les communautés locales: Groundworks exposition, Beyond green: towards a sustainable art, Smart Museum of art, university of Chicago, 2005, etc. en sont des démonstrations. Certains artistes choisissent de se mettre au service d’un groupe ou d’une communauté avec l’idée de l’art social;, par exemple, recueille les fruits tombés des arbres dans les jardins de la classe moyenne banlieusarde américaine pour les offrir dans les quartiers déshérités. D’autres revendiquent cette posture dans l’optique de l’éveil des consciences, et de contribuer à « l’empowerment » de la collectivité: tel est le cas du collectif Sitesize de Barcelona qui fait du paysage métropolitain le lieu de la démonstration. Même si ces trois types sont profondément reliés, nous nous attacherons plutôt au dernier à travers l’exemple de la ville de Marseille.

En effet, de nombreux artistes investissent le territoire marseillais pour repenser les liens existant entre les habitants et le patrimoine local, qu’il soit architectural ou naturel. Ainsi, un collectif de plasticiens scénographes investit depuis quelques années les délaissés et friches urbaines du quartier dit du grand Saint-Barthélémy, situé dans les quartiers Nord de la ville. Ces quartiers se présentent avant tout comme un haut lieu de concentration d’habitat social, construit dans les années 1960 pour loger les immigrés venus en nombre, notamment des pays du Maghreb. Cependant, la grande superficie du territoire urbain permet de faire coexister les immeubles avec des milieux semi-naturels voire naturels (anciennes prairies, espaces boisés). Les artistes organisent des ballades urbaines visant à connaître les espèces végétales encore présentes et à les cueillir afin de les transformer (matériaux recyclés, préparations culinaires). Leur public est composé de femmes habitant le quartier regroupées dans un centre social et de personnes extérieures au quartier qui prennent connaissance des activités par un théatre, au sein duquel les artistes sont actuellement en résidence. Ces derniers ont également œuvré à l’élaboration d’un jardin partagé situé à proximité du centre social, lieu de jardinage mais également d’expositions des objets créés.

L’ensemble de ces activités recoupe les trois pôles décrits par Nathalie Blanc et Julie Ramos quant aux postures artistiques face à l’environnement (op.cit.). La découverte de la nature par la marche à pied relève du pôle « Du paysage à l’aménagement ». Ainsi, les artistes cheminent entre « nature « sauvage » (celle de la Wilderness) et nature « cultivée » (celle de l’agriculture) » (Blanc, Ramos, p.37). Le statut écologique des espaces traversés est envisagé dans une approche plus systémique, en lien avec l’histoire du lieu; ici, un ancien champ de cardons, là, une clairière avec des chênes centenaires… Les artistes ont ainsi récolté les histoires des lieux mais également ont appris à reconnaître les espèces végétales et les graines dans une perspective naturaliste, rendant compte du second pôle « De l’art comme science à la science comme art ». Les graines et les végétaux sont également dessinés et présentés dans un grainetier à l’instar des collections naturalistes. Des cartes sont éditées pour rendre compte des parcours réalisés (élaborées avec l’aide des scientifiques écologues et/ou urbanistes). Enfin, la participation des habitants rend compte du dernier pôle « Communautés et interactions ». Par une approche sensible, il s’agit de redynamiser les liens entre les habitants et leur territoire de vie, en les rendant acteurs de l’espace public. Dans un contexte de rénovation urbaine, le jardin d’Adam se veut être un geste politique comme une forme de résistance à des projets urbains pensés loin des habitants et de leurs rapports au territoire.

La spécificité populaire marseillaise et l’histoire de ses espaces naturels expliquent, en partie, le parti-pris des artistes qui articulent différents savoirs et savoir-faire, soulignant l’importance dans l’étude du lien entre l’art et l’environnement de la situation locale et de la capacité des artistes à poser, à partir du local, une question universelle.
Nathalie Blanc and Carole Barthélémy, UMR CNRS LADYSS Paris 7 and University of Marseille, FR

Harvard Citation Guide: Blanc, N. and  Barthélémy, C. (2012) Art and Environment: a focus on the city of Marseille, International Society for the Philosophy of Architecture, [blog] 20 May 2012, Available at: [Accessed: 01 June 2012].

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